Sources naturelles de mercure

Cristal de cinabre provenant de la mine Nikitovka, en Ukraine.
Le mercure est un élément naturel qui existe partout dans notre système solaire. Sur la Terre, les dépôts géologiques naturels de mercure se trouvent généralement sous forme de (HgS), un minerai de sulfure de mercure. La teneur en mercure dans ce minerai, le plus important minerai du mercure, peut atteindre 86 %. Les concentrations de mercure dans le granite peuvent atteindre 0,2 partie par million (ppm) et on peut trouver des concentrations de moins de 0,1 ppm dans d'autres roches crustales. Divers processus naturels, notamment les éruptions volcaniques, l'altération des roches et les cheminées sous-marines peuvent libérer du mercure de la croûte terrestre dans les cours d'eau, les sols et l'atmosphère. De fait, des mesures atmosphériques relatives au mercure au-dessus des volcans d'Hawaï et de l'Islande sont d'une magnitude supérieure aux niveaux atmosphériques normaux.

Une fois que le mercure est libéré dans la biosphère, il peut s'intégrer dans le cycle biogéochimique ou peut être transporté dans l'atmosphère sur de longues distances. Au fur et à mesure que le mercure s'intègre à la biosphère, des émissions mesurables sont attribuables à la végétation, aux feux de forêt, aux cours d'eau, aux cristaux de sels marins et aux sols. Bien que les émissions naturelles se produisent principalement sous forme de vapeurs de mercure élémentaire (Hg0), des particules et des vapeurs d'oxydes, de sulfures, d'halogénures ainsi que des vapeurs de méthylmercure peuvent également être émises.

Les chercheurs estiment que les sources continentales émettent chaque année environ 1 000 tonnes d'émissions naturelles. Selon eux, les océans émettaient près de 600 tonnes de fuites annuellement pendant la période préindustrielle. Aujourd'hui par contre, les fuites des océans s'élèvent jusqu'à environ 2 000 tonnes en raison de la réémission de dépôts de mercure attribuables aux activités humaines.

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