Growcer Inc.

L’embauche d’un stagiaire du programme Horizons Sciences est arrivée à un moment critique dans la phase de refonte d’une entreprise d’Ottawa spécialisée dans les systèmes de culture hydroponique des aliments.

« Nous avions besoin des compétences de notre stagiaire Thomas Wagner pour nous aider à améliorer l’efficacité énergétique et la gamme de fonctions de nos systèmes », a dit Corey Ellis, fondateur et PDG de The Growcer Inc. « Nous n’aurions pas pu y arriver sans le financement du programme Horizons Sciences. »

La petite entreprise à but lucratif en démarrage est située à Bayview Yards, le centre d’incubation d’entreprises de la ville, et fabrique des systèmes hydroponiques modulaires « prêts à l’emploi » pour la production de plantes dans des régions éloignées, comme le Grand Nord canadien.

Thomas Wagner, un stagiaire du programme Horizons Sciences, assis devant un ordinateur. Photo : The Growcer Inc.

The Growcer Inc. a été constituée en société en juin 2016 et son premier système complet – une sorte de mini-ferme construite à l’intérieur d’un conteneur d’expédition isolé – a été installé à Churchill, au Manitoba, en novembre 2017. Les unités modulaires comprennent des salles de culture, des salles mécaniques équipées de commandes informatiques, des systèmes de chauffage et des réservoirs d’eau. Le dioxyde de carbone nécessaire à la photosynthèse des plantes et l’eau riche en minéraux sont recyclés dans les installations.

Originaire d’Ottawa et diplômé en design industriel de l’Université Carleton, M. Wagner a travaillé à accroître l’étendue des fonctions du module, y compris le stockage et la préparation des aliments. Ses recherches universitaires portaient sur la culture hydroponique dans des conteneurs pour le Nord, et il a aussi de l’expérience de travail dans le domaine des composantes de cuisine commerciale, comme les friteuses et les systèmes de rétention des aliments chauds pour les restaurants. Il a été embauché dans le cadre du programme de stages de Collèges et instituts Canada, financé par le programme de stages Horizons Sciences pour les jeunes d’Environnement et Changement climatique Canada.

M. Wagner affirme que ses compétences étaient parfaitement alignées avec les objectifs de l’entreprise. Sa thèse portait sur un objectif de durabilité des Nations Unies visant à lutter contre la faim dans le monde, et elle lui a ouvert les yeux quant aux défis alimentaires dans l’Arctique. Il a été surpris de constater à quel point les coûts élevés des aliments et le manque d’accès à des produits frais nuisaient à la santé des gens dans le Nord canadien.

Son travail chez The Growcer a permis d’accroître la polyvalence des unités modulaires pour les adapter à un marché plus large. Il fait actuellement des recherches sur la viabilité de la culture de plantes qui ne sont pas normalement produites par voie hydroponique, y compris celles qui nécessitent une pollinisation et celles qui ont un système racinaire profond.

« C’est assez compliqué, admet-il, mais il est très important de faire tout ce qu’on peut pour se démarquer dans le marché de l’agriculture verticale. »

Le PDG Corey Ellis précise que M. Wagner retire aussi des avantages de son stage. « Le travail dans une entreprise en démarrage est très stimulant pour un jeune qui entre dans la vie active, explique-t-il. Vous avez beaucoup de responsabilités et une grande latitude pour vos activités quotidiennes, et vous évoluez dans un excellent milieu de travail, car vous travaillez avec des personnes aux vues similaires dans une organisation socialement motivée. »

M. Wagner croit que plus de jeunes devraient essayer de travailler pour une entreprise en démarrage, car ils apprendront beaucoup. « Vous faites des tâches ou réalisez des projets qui vous font sortir de votre zone de confort ou ne correspondent pas à vos compétences, et vous pouvez vous étonner de ce que vous arrivez à accomplir », dit-il.

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