Les inondations : Territoires du Nord-Ouest

Introduction

Les crues d'embâcle sont les plus généralisées dans les Territoires du Nord-Ouest. Le processus de la débâcle du fleuve Mackenzie et les inondations qui ont lieu par la suite sont décrits à la fin du chapitre. Dans les régions montagneuses de la partie occidentale des Territoires, les grosses crues estivales sont causées par des pluies torrentielles ou les eaux de fonte des glaciers lors des étés chauds. Les crues estivales extrêmes sont souvent supérieures aux crues de ruissellement printanier, et même parfois aux crues d'embâcle maximales observées dans les rivières de la région et le bras principal du Mackenzie.

Les crues d'embâcle dans les Territoires du Nord-Ouest

Dans les Territoires du Nord-Ouest, des crues dévastatrices sont causées par des embâcles qui se forment pendant la débâcle du printemps. Dans ces régions, la plupart des localités inondables se trouvent dans le bassin du fleuve Mackenzie, le plus grand bassin versant au Canada. Le Mackenzie draine au sud des régions de la Colombie-Britannique, de l'Alberta et de la Saskatchewan, et au nord le Yukon et les Territoires du Nord-Ouest.

La débâcle du printemps débute en avril dans les affluents sud du bassin du fleuve Mackenzie, progresse le plus souvent vers le nord, et dure à peu près six semaines. La rivière Liard amorce la débâcle sur le Mackenzie et contribue à la débâcle en aval jusqu'au delta du Mackenzie et la mer de Beaufort. La Liard a un ruissellement élevé, qui atteint son maximum très rapidement; ceci s'explique par l'altitude élevée du cours supérieur de la rivière dans la montagne, par la pente raide et le profil de la rivière, et par l'absence de lacs qui servent de réservoirs naturels d'emmagasinement. Un grand volume d'eau tiède de la rivière alimente le Mackenzie lorsque celui-ci est généralement encore couvert de glace. Le grand volume et la vitesse élevée des eaux de la rivière Liard affectent grandement le Mackenzie au point d'entraîner la débâcle sur ce fleuve.

Dans le sud, Hay River, Fort Simpson, Fort Liard et Nahanni Butte sont les localités sujettes aux inondations. C'est à Hay River que la situation est la plus précaire, sur la rive sud du Grand lac des Esclaves. Chaque année, il faut surveiller étroitement les conditions de crue dans le secteur, en raison de l'équilibre délicat entre la profondeur de la neige, sa vitesse de fonte au printemps, les précipitations pendant la fonte, la détérioration de la glace avant la débâcle, ainsi que le moment et le lieu des embâcles dans le delta inondable.

Du côté du nord à Norman Wells, la submersion d'îles du fleuve Mackenzie (utilisées comme stations de production par ESSO Resources Canada Ltd. pour ses gisements pétrolifères) par les eaux et les glaces exige la fermeture des puits durant la débâcle pour éviter les dommages aux rebords de puits et les déversements de pétrole. Le village lui-même ne connaît pas de risque d'inondation. Des débits printaniers élevés et des embâcles majeurs dans le bras médian du delta du Mackenzie peuvent causer des inondations étendues qui affectent le village d'Aklavik. Plus de 95 % du delta peut être couvert par l'eau durant certaines années (par exemple, 1961, 1982 et 1992).

L'inondation de Tuktoyaktuk

Le village de Tuktoyaktuk, dans les Territoires du Nord-Ouest, sur la côte arctique, est le lieu d'inondations importantes lorsque la lame devient forte dans la mer de Beaufort à la fin de l'été et à l'automne. La coïncidence des lames et de la force des vents est cruciale, car c'est seulement à la fin de l'été que l'ouverture dans les eaux, entre la côte et la lisière de la banquise au large, est suffisante pour permettre la production de vagues et de lames importantes. Au cours du siècle prochain, l'échauffement du climat, l'enfoncement des terres de cette région et l'érosion côtière pourront accroître les risques d'inondation dans cette région du Canada.

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